公元3~4世纪,中欧的日耳曼部落突破了罗马帝国的防线,生活在罗马富饶的土地上。到了公元8世纪,轮到日耳曼人来充当“被劫掠者”。他们一点儿都不喜欢这种境遇,即便敌人是自己的近亲表兄弟,也就是那些居住在丹麦、瑞典和挪威的北欧人。

我们并不清楚到底是什么原因让这些勤劳朴实的水手变成了海盗。但当这些北欧人发现了抢劫的甜头和海盗自在的生活乐趣之后,便一发不可收拾。他们经常会突袭某个位于河口附近的法兰克人或弗里西亚人的小村庄,杀光所有的男人,再把女人掳走,乘着快船飞驰而去。等国王或他的士兵到达村庄时,他们早已逃之夭夭,只剩下一堆冒着浓烟的废墟。

在查理曼大帝去世后的无序日子里,北欧海盗变得更加猖獗。他们的舰队入侵到每一个国家,他们的水手沿荷兰、法兰西、英格兰和德国的海岸,建立了诸多独立的小王国。他们甚至找到了通往意大利的路径。这些北欧人聪明绝顶,他们很快就学会了新的附属国的语言,并且改掉了早期维京人(或者说海盗头子)邋里邋遢、野蛮无理的习惯。

公元10世纪伊始,一个名叫罗洛的维京人多次向法国海岸发出袭击。当时的法兰西国王软弱无能,根本无法抵抗这些来自北方的强盗。于是,法兰西国王试图诱导他们做“良民”。他许诺把诺曼底地区让给他们,如果他们能停止骚扰其他属地的话。

但是,征服的欲望一直流淌在罗洛子孙的血液当中。在海峡对岸,离欧洲大陆只有几小时航程的地方,他们能够看到英格兰白色的悬崖和绿色的田野。可怜的英格兰度过了多少艰苦的日子啊!200年来,它一直都是罗马的殖民地。罗马人走后,它又被来自欧洲北部石勒苏益格的两个日耳曼部落——盎格鲁人和撒克逊人征服。

之后,丹麦人占领了英格兰的大部分土地,建立起克努特王国。丹麦人终于被赶走之后,到了11世纪初期,另一个撒克逊人——忏悔者爱德华戴上了王冠。但爱德华似乎活得不长,也没有子嗣。对于野心勃勃的诺曼底大公来说,这种情况是极为有利的。

公元1066年,爱德华去世。诺曼底大公威廉率军渡过海峡,在黑斯廷战役中击败已经登上王位的哈罗德,自立为英格兰国王。

在另一章中,我曾讲过一个日耳曼首领在公元800年变成罗马国王的故事。而现在,到了公元1066年,一个北欧海盗的子孙摇身一变,成为英格兰的国王。

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